L'Institut et la science – Fiches Scientifiques

L'océanographie opérationnelle

Par Pierre Bahurel
Prévoir l’océan comme on prévoit le temps

Nous avons l’habitude de nous informer du temps qu’il fait, en prenant connaissance chaque matin d’un bulletin météorologique. Désormais, chacun de nous est également en mesure de savoir « l’océan qu’il a fait », « l’océan qu’il fait » et « l’océan qu’il fera » demain : c’est ce que permet l’océanographie opérationnelle. Les avancées technologiques en matière d’observation satellitaire, de mesures en mer autonomes et de calcul scientifique, combinées au développement de modèles mathématiques complexes et de techniques d’assimilation ont en effet donné naissance il y a une quinzaine d’années à cette nouvelle composante de l’océanographie. On peut désormais reproduire, analyser et prévoir de façon opérationnelle l’état physique et biogéochimique de l’océan en tout endroit du globe et à toute profondeur : par exemple la vitesse et la direction des courants océaniques, la température et la salinité, la hauteur de mer, la concentration, l’épaisseur et la dérive de glace, la couleur de l’eau, la concentration en chlorophylle et en nutriments. Chacun peut donc ainsi, dans le même mouvement, connaître par exemple l’évolution de la salinité dans les eaux profondes du Pacifique sud pour la semaine à venir, et apprécier les variations de la couverture de glace en Arctique au cours des dix années passées. L’océanographie opérationnelle marie des outils et méthodes issus de la recherche et de l’informatique industrielle pour produire une information numérique sur l’océan, qualifiée scientifiquement et accessible à tous.

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Courants océaniques (m/s) et couverture de glace sur le globe, modélisés à une résolution du 1/12e permettant de représenter la turbulence méso-échelle, par le système opérationnel de prévision de Mercator Océan (www.mercator-ocean.fr).
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