L'Institut et la science – Fiches Scientifiques

Les récifs coralliens

Par le professeur Jean Jaubert
Les récifs coralliens sont des formations sous‐marines constituées d’un enchevêtrement de squelettes calcaires appartenant aux organismes qui les construisent.

Les coraux constructeurs de récifs forment des colonies généralement composées d’un grand nombre d’entités dénommées polypes (Planche I). Les polypes sont des sortes de sacs percés d’un orifice unique qui sert, à la fois, de bouche et d’anus. Cet orifice est situé au centre d’un disque entouré de tentacules. Les tentacules sont garnis de cellules venimeuses (Planche I). Ils servent à capturer des proies. Les proies sont l’unique nourriture des coraux d’eaux froides (voir la fiche Cold‐water or deep sea corals 1). En revanche, elles sont un simple complément alimentaire chez les coraux tropicaux qui ont inventé un moyen très efficace de raccourcir la chaîne alimentaire. Ils hébergent des algues microscopiques à l’intérieur de leurs cellules digestives. Ainsi peuvent‐ils consommer, à la source, les produits que ces algues fabriquent par photosynthèse et qui couvrent plus de 80 % de leurs besoins énergétiques. Cette association aux bénéfices réciproques est une symbiose. La taille des polypes varie d’une espèce à l’autre dans des proportions qui vont du millimètre à plusieurs centimètres. Tous les polypes sont connectés par une nappe de chair posée sur le squelette de la colonie.

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Récif de mer rouge - © Jean Jaubert
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